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Le guerre degli ussiti

Weapons and Warfare

Verso la fine del XIV e l’inizio del XV secolo, l’era della cavalleria pesante corazzata era in declino. In Francia il longbow inglese ristabilì il dominio della fanteria; i picchieri svizzeri fecero lo stesso con una nuova falange, ma più efficace. Alcuno di questi sviluppi, tuttavia, raggiunse l’Europa orientale al tempo delle guerre ussite, quindi gli aristocratici tedeschi dominavano ancora cogli eserciti invasori. D’altra parte, non erano quasi l’unico ranio militare schierato in combattimento; la fanteria, specialmente gli arcieri, superava in numero i cavalieri montati. L’importanza relativa dei cavalieri è oggetto di molti dibattiti. Alcuni studiosi sostenevano che, nonostante il numero crescente della fanteria dalle classi inferiori, gli aristocratici erano ancora dominanti con la cavalleria pesante. La tesi che la cavalleria pesante sfondasse qualunque cosa si trovasse sulla sua strada declinò, ma poteva ancora svolgere un ruolo decisivo in coordinazione con le altre armi. Nel primo Medioevo (fino al 1300 circa) si videro in realtà poche guerre e battaglie oltre le Crociate, quindi i cavalieri subirono poche vittime nelle guerre europee, il che avrebbe dato slancio al concetto del loro coraggio e successo generale. I cavalieri raggiunsero l’apogeo con le guerre ussite. La cotta di maglia continuò ad essere utilizzata dai soldati nel XIV secolo, ma poiché arco e balestra erano in grado di spezzarne gli anelli e penetrarla, era necessaria una nuova, più resistente armatura. Alla fine, ciò portò allo sviluppo di armature a piastre, iniziando tra XIII e inizio XIV secolo, ed usate fino al XVI secolo. L’armatura a piastre fu sviluppata a partire dalla parte superiore del corpo e successivamente anche per gli arti. Le armature per le quali i cavalieri sono oggi più noti era un compromesso tra protezione e peso. L’armatura standard pesava cinquanta-sessanta libbre. Pertanto, un cavaliere a piedi era in balia della fanteria soverchiante, specialmente su terreni fangosi. Mentre cavalcava, tuttavia, il cavaliere armato di una grande spada e una lancia sostenuta da una staffa fissata alla corazza (arrét de cuirasse), il cavaliere pesante del XV secolo rimase un guerriero formidabile se usato in modo intelligente.
La guerra d’assedio dominò l’epoca e la fanteria ne era una componente vitale. Dall’inizio del XIV secolo, man mano che le battaglie diventavano più frequenti e aumentavano le perdite, ciò che una volta era il combattimento cavalleresco tra soldati cristiani divenne guerra di classe. Forse la ragione più convincente dell’aumento del numero di battaglie dal 1300 è che la fanteria iniziò a dominare il campo di battaglia. Sebbene diverse battaglie nel Medioevo fossero state combattute usando principalmente la fanteria e in alcuni casi queste truppe furono vittoriose, prevalse il mito della superiorità di cavalleria. Forse il fatto che gli aristocratici sconfitti fossero stati salvati per riscatto mentre i contadini non avevano alcun valore finanziario alla fine motivò i contadini a vedere l’uccisione dei cavalieri come punizione per essere stati ignorati. Certamente il crescente senso di libertà e autostima provato dai seguaci contadini di Hus poteva spiegarne il disprezzo per lo stile di vita e le vite dei loro “superiori”. L’addestramento della fanteria era dovuta a un’organizzazione simile a una corporazione cittadina. Come suggerisce lo storico militare Dennis Showalter, “Se ogni compito avesse un’abilità specifica, insegnata e supportata da gilde e confraternite artigianali specifiche, non era di conseguenza ragionevole dividere il lavoro militare e provvedere specialisti in questo mestiere come in tutti gli altri? Grazie ad alcuni esperti capitani e armatori tenuti in custodia, le forze armate permanenti delle città e degli Stati europei tesero a crescere nel corso del XIV secolo”. Ci si aspettava che la fonte della fanteria fornisse armi e acquisisse dell’addestramento nelle fiere o sotto la direzione di comandanti locali. Come in tutte le milizie, gli standard dell’addestramento variavano parecchio e non ci fu addestramento in collaborazione con la cavalleria. Negli Stati germanici l’unità di base dell’esercito era la gleva, che contava fino a dieci uomini con almeno un cavaliere. Ciò varia tuttavia: in Svevia una gleva indicava quattro cavalli; a Norimberga, significava due cavalli e un lanciere; a Strasburgo, cinque cavalieri; a Ratisbona, un lanciere, un arciere e tre cavalieri, Inoltre, poteva esserci una varietà di assistenti, servi (che potevano o meno combattere) e arcieri. Ogni città aveva un determinato numero di persone da fornire al momento della chiamata. Dieci gleve erano comandate da un hauptman (capitano), un centinaio era comandato da un oberhauptman. La fanteria tendeva a portare come armi i propri attrezzi: i cittadini usavano mazze o lance, i contadini attrezzi agricoli. L’unica tecnologia per la fanteria erano arco e balestra. Sebbene le balestre fossero facili da usare e richiedessero poco addestramento, c’erano ancora dei professionisti (come i genovesi) specialisti e ampiamente usati come mercenari. All’inizio del 1400 la balestra si era evoluta in un’arma sofisticata in acciaio. Sebbene potesse lanciare un tribolo ad alta velocità, la maggiore potenza richiese maggiori mezzi tecnici per piegare l’arco, il che ridusse la velocità di tiro. Il potere penetrante della balestra sull’armatura del cavaliere portò a un costante tiro alla corda nel medioevo, e un balestriere ebbe il tempo minimo di lanciare un tribolo e ricaricare durante la carica della cavalleria che si avvicinava ad alta velocità. Solo grandi unità di balestrieri dietro uno schermo protettivo potevano sperare di spezzare la carica una volta in corso. Generalmente, i balestrieri cercavano di impedire la formazione della cavalleria con tiro molesto, poiché erano facili bersagli in campo aperto.
Furono questi soldati ed armi che gli ussiti affrontarono: una potente cavalleria per spezzare la linea del nemico seguita dalla fanteria per trarre vantaggio dal disordine. Pertanto, il modo migliore per difendersi da un simile assalto era, come notato, stando dietro uno schermo protettivo. Zhizhka rese la difesa la chiave delle battaglie, ma mantenne la difesa mobile impiegando carri appositamente adattati a resistere a frecce o triboli fornendo una posizione al tiro che causasse disordini tra gli attaccanti. Il concetto di mettere in cerchio i carri per fornire rapidamente una posizione difensiva fu usato almeno dall’esperienza romana in Gallia. Un forte di carri gotico fu impiegato nella battaglia di Adrianopoli nel 378, e tale prassi fu vista regolarmente dai bizantini. Anche i mongoli l’usarono e l’introdussero in Eurasia. Fu suggerito che i Cavalieri Teutonici di Tannenberg si ritirarono in quello che fu chiamato wagenburg, o forte di carri. La formazione fu anche chiamata tabor, dalla parola ceca per accampamento. Ernest Dupuy e Trevor Dupuy lo definirono “uno dei sistemi tattici più semplici ed efficaci della storia”. Il contributo di Zhizhka fu di usare i carri come macchine da guerra appositamente costruite per creare una difesa sofisticata; questa divenne la parte principale della sua tattica. Iniziò coi carri bagagli comuni e li modificò per la difesa. Innanzitutto, aveva sviluppato un’imbracatura sganciabile per allontanare i cavalli dal carro e dei pali dell’imbracatura rimovibili per avvicinare i carri il più possibile tra essi. I carri furono quindi incatenati insieme e tutti gli spazi vuoti tra essi coperti da uno scudo rimovibile chiamato padiglione. Un’ulteriore parete di assi fu sospesa sul lato rivolto al nemico, con l’asse inferiore che copriva le ruote e lo spazio sottostante. Questa tavola aveva feritoie per le balestre. Sul lato opposto un’apertura, spesso con una rampa, facilitava rinforzi e rifornimenti. Ogni vagone era lungo tre metri piedi e conteneva un equipaggio di sedici uomini composto da balestrieri e archibugieri, nonché soldati con mazze e alabarde. A completamento c’erano dei piccoli cannoni posti tra i vagoni. Anche se il concetto di wagenburg non era nuovo, Zhizhka lo perfezionò addestrando costantemente i suoi carrettieri. Gli sventolatori o alfieri potevano far schierare molto rapidamente la formazione a cerchi, quadrato o triangolo. Le bandiere segnalatici sollevate sul carro principale e posteriore di ciascuna fila controllavano le manovre. I carri avanzavano su quattro colonne: due esterne e due interne. Le ruote del tabor erano grandi e di solito bordate di ferro. La coppia anteriore sporgeva leggermente dallo chassis, permettendo alla ruota anteriore di essere bloccata in posizione con la ruota posteriore di un altro tabor, incatenandole. Per formarsi e incatenarsi insieme si impiegavano uno-due ore. Con maggiore preavviso all’avvicinarsi del nemico, gli ussiti rafforzavano la posizione con fossati gettando il terreno scavato sotto i carri per maggiore sicurezza contro le infiltrazioni. La prima volta che Zhizhka usò tale formazione ebbe solo sette carri, ma man mano che il suo esercito crebbe dispiegò regolarmente 180 carri, creando una posizione di circa 2600 metri di circonferenza.
Mentre i contadini fornivano la maggior parte della forza, Zhizhka aveva dei nobili nel suo esercito esperti in cavalleria. Rimanevano nel wagenburg fin quando la carica nemica non veniva spezzata; quindi i difensori aprivano un vuoto e la cavalleria vi si sarebbe lanciata. La fanteria era la spina dorsale dell’esercito, tuttavia. Usava qualunque armatura si riuscisse a recuperare dopo le battaglie, quindi non c’era standardizzazione. Poiché la maggior parte dei soldati combatteva dietro i carri, gli elmi erano le armature più necessarie. Il “cappello da bollitore” in ferro a tesa larga era il tipico elmetto delle terre germaniche e apparve in molte forme leggermente diverse. Le armi includevano spade e mazze standard, integrate da strumenti agricoli: coltelli, boccaporti, forconi e falci. Il flagello da trebbiatura, con l’aggiunta di punte, divenne l’arma degli ussiti. Un altro cambiamento rispetto alle guerre precedenti, le contadine parteciparono alla difesa e persino ai combattimenti. Dopo una battaglia nel 1420, gli ungheresi catturarono 156 donne ussite armate e vestite da uomini. In un’altra battaglia nel 1422, le donne ussite combatterono apertamente al fianco degli uomini, spesso con la stessa intensità e feroce zelo, poiché coinvolte in una guerra santa. L’ultimo riferimento alle donne ussite in battaglia risale al 1428.
Forse il più importante nell’arsenale ussita erano le armi da fuoco. Sebbene certamente non le inventassero né le migliorassero, quasi l’unico impiego di tali armi fino a quel momento fu per l’assedio. I cannoni erano essenzialmente un tubo di ferro lungo circa 400 cm fissato all’estremità di un corto palo di legno, abbastanza lungo da tenerlo saldamente sotto il braccio, ma abbastanza corto da consentire al cannoniere di raggiungere la culatta del tubo con uno stoppino per accendere il focone. L’arma aveva calibri tra 13 e 18 mm. Era praticamente impossibile mirare, quindi aveva effetto solo quando sparava sulla folla. Fonti tedesche le chiamavano Pfeifenbüchsen o “cannoni a pipa”, riferimento allo strumento musicale piuttosto che alla pipa da tabacco. In ceco l’espressione è pistala o pischtjala, che significa piffero. Questo sarebbe all’origine della parola pistola. Secondo alcune fonti all’interno dei carri furono montati cannoni leggermente più grandi, ma le condizioni anguste rendono ciò improbabile. Il tarasnice un po’ più grande (un piccolo cannone) era montato su un supporto e collocato dietro le pavimentazioni tra i carri. Più tardi, l’houfnice ancora più grande (da cui deriva la parola obice) fu montato su ruote. Sia le pistole che i tarasnice furono usate ampiamente dal 1380, e va notato che Zhizhka non ideò innovazioni per le armi da fuoco. Fu l’uso tattico di queste armi su basi mobili ad essere il suo contributo alla guerra. Come osservava Charles Oman, “Era evidente che questi carri da guerra, una volta messi in ordine, sarebbero stati inespugnabili alla cavalleria: per quanto vigoroso potesse essere l’assalto dei cavalieri corazzati, non avrebbero trapassato assi di quercia e catene di ferro”.

Traduzione di Alessandro Lattanzio